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Les États-Unis d’Amérique, le Libéria et la Birmanie n’ont pas rejoint le groupe des pays utilisant le système métrique. Aux USA, on utilise le système anglo-saxon des miles, feet, pounds, gallons, inches… lui-même hérité d’Eratosthène (200 av J-C). L’unité de distance du “pied”, basée sur la longueur d’un pied humain, ainsi que les miles, ont été inventés par les Romains. Un mile correspondait à la distance parcourue par 1000 pas.

Le 26 mars 1791 naissait le mètre, dont la longueur fut définie comme correspondant à la dix millionième partie du quart du méridien terrestre : pour 40 000 km, le 10 millionième du quart du méridien est égal à 1 mètre. Puis furent définis le mètre carré et le mètre cube, le litre, le gramme… Petit à petit, le système métrique a été adopté officiellement par la plupart des pays en remplacement des anciennes unités, pour faciliter les échanges entre les régions du monde.

En 1983, suite aux avancées de la science sur la vitesse de la lumière et sur les horloges atomiques, le mètre a été redéfini en fonction de la vitesse de la lumière, comme égal “à la longueur du trajet parcouru dans le vide par la lumière pendant 1/299 792 458 de seconde”.

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